アナウサギ(穴うさぎ)と飼いうさぎ

アナウサギの画像
アナウサギ Photo:JJ Harrison (jjharrison89@facebook.com)

○ このページでは、ペット(コンパニオン・アニマル)として愛されている飼いうさぎ(カイウサギ)と、その祖先となった野生のアナウサギ(穴うさぎ)、日本に住む野生の野兎(ノウサギ)の性質や違いについてご紹介しています。

◇目次◇

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アナウサギ(穴うさぎ)と飼いうさぎ


アナウサギ(穴うさぎ)とは?

 うさぎ(兎)は、心を癒すペット(コンパニオン・アニマル)として、ぬいぐるみやマスコット、そしてアニメのキャラクターとして世界中の人々に愛されている、とてもかわいい動物です。

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 現在ペットとして世界中で飼い育てられているうさぎは、アナウサギ(穴うさぎ)と呼ばれる、野山に巣穴を掘って暮らす野生のうさぎを元に、様々な品種改良を重ねて作り出されました。

 ペットとして飼われているうさぎには、小型のドワーフ種やダッチ、体の大きなジャイアント、大きな垂れ耳でおなじみのロップイヤー種など、姿形の違う様々なタイプのうさぎがいます。

 そのどれもがみんなアナウサギの子孫、みんな野生のアナウサギから生まれた仲間です。

 野生のアナウサギに対して、人間と共に暮らすうさぎのことを飼いうさぎ(カイウサギ)、あるいは家うさぎ(イエウサギ)と言います。

うさぎの画像

 飼いうさぎ(カイウサギ)には、オランダで品種改良されて生まれたネザーランドドワーフのような小型のドワーフ種から、ベルギーのフランドル地方原産で、その後ドイツで改良されたフレミッシュ・ジャイアントのような大型種まで、150種以上もの品種があります。

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アナウサギ(穴うさぎ)の毎日

 先ほど、ペットとして飼われているうさぎの祖先は、野生のアナウサギだとご紹介しましたが、厳密には、古くからスペインをはじめとした地中海沿岸の野山で暮らしているアナウサギ属のヨーロッパアナウサギと呼ばれる野生種が、直接の祖先だといわれています。

 ちなみに、日本にも北海道に生息する蝦夷雪うさぎ(エゾユキウサギ)エゾナキウサギ、奄美大島、徳之島に住むアマミノクロウサギなどの珍しい野うさぎ(ノウサギ・ニホンノウサギ:Lepus brachyurus)がいます。

 けれど、そうした日本のノウサギとアナウサギは、姿形は似ていても、その暮らしぶりや習性には大きな違いがあります。その違いのひとつが、巣穴を掘るという習性です。

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 アナウサギ(ヨーロッパアナウサギ)は、その名前のとおり、野山にトンネルのような巣穴を掘り、その中で暮らしていますが、日本のノウサギ(ニホンノウサギ)には、そうした巣穴を掘るという習性はありません。

 アナウサギは、古い時代には、スペインのイベリア半島だけを生息地としていたようですが、現在では、その旺盛な繁殖力で分布をさらに広げ、ヨーロッパのほぼ全域、さらには海を越えてイギリスやアメリカ、オセアニアなど、世界中の野山でも生息が確認されているのだそうです。

アナウサギの画像
アナウサギ Photo:JJ Harrison (jjharrison89@facebook.com)

 アナウサギは、地面の下に掘った迷路のような巣穴に、いろんな部屋を作って暮らし、日中はあまり外に出ずに巣穴で眠って過ごします。そして早朝と夕方には巣穴から出て、近くに生えている野草を食べます。

 こうした毎日を過ごすアナウサギは、行動範囲も比較的狭く、草食性で性格もおとなしいことから、一説には、ローマ時代の頃から人間に飼われていたのではないかとも考えられています。

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